Industria Textil e do Vestuário - Textile Industry - Ano XIII

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Pesquisadores usam animais transgênicos para produzir fibras semelhantes às da teia aracnídea

Imagine uma fibra natural que é simultaneamente mais forte que o aço, mais flexível que o nylon, extremamente leve e, ainda por cima, biodegradável e biocompatível com o organismo humano. Há décadas os cientistas sabem onde encontrar esse material "mágico": nos fios de seda das teias de aranha. E há décadas eles tentam - com técnicas cada vez mais sofisticadas - reproduzir em laboratório o que esses insetos fazem há centenas de milhões de anos na natureza.

A seda de aranha é uma espécie de "santo graal" da ciência de materiais, com uma combinação única de características, cobiçada por pesquisadores de áreas tão distintas quanto biomedicina e engenharia espacial. "É um material totalmente diferente de qualquer coisa que o ser humano já produziu", maravilha-se o cientista Elibio Rech, da Embrapa Recursos Genéticos e Biotecnologia, que tenta mimetizar a substância no Brasil (mais informações nesta página). "Nenhum outro material combina flexibilidade e resistência dessa forma."

As fibras usadas pelas aranhas para tecer suas teias são, essencialmente, fios de seda, semelhantes aos produzidos pelo bicho-da-seda para fabricar seus casulos (matéria-prima para produção de tecidos finos na indústria têxtil). Mas com aplicações potenciais que vão muito além de vestidos e camisolas. Fala-se em suturas médicas, implantes, curativos, coletes à prova de balas, linhas de pesca biodegradáveis e peças de naves espaciais.

Colônias. Obter amostras para pesquisa é fácil. Aranhas não faltam e a seda pode ser extraída sem maiores dificuldades. O problema é que elas são animais extremamente territoriais, o que impede que sejam "cultivadas" em colônias para produção em grande escala, como se faz facilmente com as lagartas do bicho-da-seda.

A solução foi apelar para a engenharia genética, terceirizando o serviço de produção da seda para outras espécies mais "domesticáveis". Num dos estudos mais recentes, publicado no início do ano na revista PNAS, pesquisadores americanos e chineses relatam a produção de bichos-da-seda transgênicos, com genes de aranha, capazes de produzir sedas com propriedades semelhantes às dos aracnídeos.

Não é a primeira vez que se coloca genes de aranhas em bichos-da-seda, mas é a primeira vez que as proteínas codificadas por esses genes são efetivamente incorporadas à estrutura molecular da seda, segundo o autor Donald Jarvis, do Departamento de Biologia Molecular da Universidade de Wyoming.

O resultado foi uma fibra híbrida, formada pelas proteínas naturais de seda da lagarta, misturadas a uma "pitada" de proteínas de origem aracnídea. A taxa de incorporação foi baixa - não mais que 5% -, mas suficiente para alterar as propriedades das fibras, segundo Jarvis. Nos melhores casos, a resistência da seda híbrida chegou a ser quatro vezes maior que a da seda natural de aranha. A elasticidade, por outro lado, deixou a desejar.

"Ainda não temos todas as propriedades que gostaríamos, mas os resultados são surpreendentes", disse Jarvis ao Estado. O desafio maior, segundo ele, é tentar "nocautear" (desligar, retirar ou silenciar) os genes nativos que controlam a produção de seda dentro do bicho-da-seda e substituí-los integralmente pelos genes de aranhas, de modo que a seda produzida pela lagarta seja 100% de origem aracnídea. Como se uma vaca fosse geneticamente modificada para produzir leite de cabra. "Tecnicamente, é possível", diz Jarvis.

Matéria-prima. Na linguagem técnica, a seda é um "biopolímero" - uma sequência repetitiva de unidades moleculares interconectadas, formando uma estrutura estável. As unidades básicas, neste caso, são proteínas, e as instruções para fabricar essas proteínas estão codificadas em genes específicos das aranhas, que podem ser clonados e inseridos no DNA de outras espécies. Como um software aplicativo que pode ser rodado em computadores de diferentes marcas.

O bicho-da-seda parece ser a "biofábrica" ideal para isso, pois tem a vantagem de já tecer a seda por conta própria. Outra rota de pesquisa, porém, consiste em produzir as proteínas de aranha dentro de bactérias ou no leite de cabras transgênicas, para depois purificá-las e sintetizar a fibra mecanicamente no laboratório - mimetizando o que ocorre no organismo da aranha.

É o que faz o pesquisador Randy Lewis, parceiro de Jarvis na Universidade de Wyoming e colaborador de Rech, na Embrapa. Há dez anos ele trabalha com cabras transgênicas que produzem proteínas da seda de aranha no leite, além de colaborar com o projeto do bicho-da-seda. "Conseguimos tecer fibras que são dois terços tão boas quanto as fibras naturais de aranha", sintetiza Lewis.

Mas fazer isso sistematicamente, em escala comercial, é um desafio que ainda está longe de ser conquistado. Apesar de vários resultados promissores ninguém ainda conseguiu colocar no mercado um produto minimamente equivalente ao das aranhas. "As fibras artificiais ainda são muito instáveis", diz o químico Horst Kessler, da Universidade Técnica de Munique.

Fonte:|http://www.estadao.com.br/noticias/impresso,tecnologia-natural-da-s...

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